Durante el último tramo de esta década han aparecido en el mercado un aluvión de materiales alternativos a la piel que no sólo han desvirtuado las propiedades ancestrales de la misma sino que además han incorporado el término piel en sus descripciones con la finalidad de demostrar que son iguales que el material original.

Con el objetivo de ordenar y controlar la creciente proliferación de componentes sustitutivos de la piel, COTANCE, la organización que agrupa a las asociaciones europeas de curtidores, decidió estudiar si esas propuestas podían tener las mismas cualidades que la piel original. Para llevar a cabo este análisis la organización europea del curtido obtuvo muestras que puso a disposición del Instituto de Investigación independiente de Piel y Materiales Sintéticos (FILK – Research Institute for Leather and Synthetic Materials) en Freiberg.

El Instituto examinó las propiedades técnicas de nueve de las alternativas a la piel más conocidas y utilizadas. El resultado de este estudio denominado “Trend Alternatives for Leather” o Alternativas de tendencia para la piel concluye que ninguno de los sustitutos analizados contaba con las características intrínsecas de la piel. Asimismo en el informe se constata que algunos de estos productos contienen trazas de sustancias químicas.

¿Por qué la piel es tan imitada?

Para los miembros de COTANCE la piel se ha convertido en uno de los materiales más imitados. Lo cierto es que son muchas las marcas y las empresas que sienten verdadera pasión por una de las materias naturales más antiguas del mundo, producto que además cuenta con numerosas cualidades como durabilidad, la resistencia al desgarro y la transpiración.

Desde la organización europea recuerdan que la piel proviene de un subproducto de la industria alimentaria. Las fábricas de curtidos europeas tratan los cueros y las pieles que se convierten en residuos después de procesar los alimentos. Por tanto, si este proceso adicional no existiera las pieles tendrían que eliminarse para que no causasen problemas de contaminación. Además de esta forma se demuestra que los animales no se sacrifican sólo por su piel.

Por otra parte, el estudio desarrollado por la confederación europea apunta que la fabricación de la piel curtida se obtiene tras un proceso complejo y técnico, que implica una gran habilidad manual por lo que a menudo resulta más caro de producir que sus imitaciones. Además, no está disponible en cantidades ilimitadas. Por estas razones, la investigación y el desarrollo de sustitutos de la piel se está llevando a cabo a toda velocidad. En los últimos años, las materias primas renovables se han convertido en el centro de las actividades de investigación y desarrollo.

Según el estudio, estos nuevos materiales recientemente desarrollados se pueden dividir en tres grupos: materiales con una base predominantemente natural, como “MuSkin”, que no requieren plásticos; los que están hechos predominantemente de plásticos; y los artículos fabricados exclusivamente con plásticos, como el clásico PVC o PUR.

Una gran parte de las empresas presentan estos materiales como una alternativa más ecológica que la piel. Sin embargo, tal y como arroja el informe, suele producirse una falta de transparencia a la hora de facilitar información detallada sobre los componentes de estos productos. En muchas ocasiones parece que omiten los atributos de los mismos.

El estudio “Alternativas de tendencia para la piel”

Ante la falta de claridad, y sólo con la intención de dar luz a este tema, COTANCE opta por realizar el estudio “Alternativas de tendencia para la piel” que lleva a cabo por la empresa Filk.

El análisis comienza aclarando que a primera vista algunos de los sustitutos apenas difieren de un producto de piel. Además los nombres de estos artículos suelen utilizar por norma general la palabra “piel”, vocablo que un elevado porcentaje de compradores asocia con las características positivas de calidad de la piel.

Por lo tanto, el estudio examinó la naturaleza y atributos físicos de estos materiales alternativos. Los expertos de Filk realizaron diversos ensayos físicos y químicos estandarizados sobre nueve de los sustitutos recientes, alternativas al plástico y, como referencia, también sobre piel y cuero genuino.

El original mejor que la copia

Entre la serie de ensayos realizados los expertos también examinaron de cerca las características típicas de la piel, como la resistencia al agrietamiento, la resistencia al desgarro, la permeabilidad al vapor de agua y la absorción de vapor de agua.

Tras realizar esta prueba, los responsables del experimento descubrieron que ninguno de los sustitutos probados puede realmente llamarse una “alternativa” a la piel.

El pormenorizado informe de Silk destaca que, pese a que los avances técnicos han logrado que algunas de las propiedades individuales de los materiales sustitutos sean similares a las de la piel, otros atributos, como la absorción de vapor de agua y la permeabilidad, puntuaron significativamente más bajo que los de la piel.

Otro de los datos significativos extraídos de este estudio es aquél que indica que la piel también fue superior a los otros materiales sustitutivos en términos de longevidad y vida útil, así como de estabilidad y de alta resiliencia, lo que se demuestra por su rendimiento superior tanto en los ensayos de durabilidad como de resistencia a la flexión y al desgarro.

Para concluir el informe apunta que las propiedades naturales de la piel son notablemente mejores que las cualidades técnicas de los materiales alternativos. En este sentido, el análisis sentencia que resulta imprescindible que los clientes y los consumidores conozcan detalladamente las probadas diferencias entre las características de la piel y las exhibidas por los productos que la imitan

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